Aangezien LIV Golf het nieuws domineert, geven LPGA-spelers toe dat bijna ‘hele tour’ een soortgelijke sprong zou kunnen overwegen

BETHESDA, Md. – Cristie Kerr noemt de gerenoveerde Blue Course van Congressional een van de beste die ze ooit heeft gespeeld. Terwijl LPGA-spelers deze week met dank in Cadillacs rijden, dineren in een gigantisch clubhuis – compleet met suikerkoekjes in de vorm van het Washington Monument – en strijden om een ​​beurs van $ 9 miljoen, het dubbele van vorig jaar op de KPMG Women’s PGA, heeft Stacy Lewis een boodschap: “In onze geschiedenis van de LPGA is dit verre van normaal.”

De LPGA verkeerde in groot gevaar toen Lewis meer dan een dozijn jaar geleden toetrad. Er stonden 23 evenementen op het programma, waarvan bijna de helft in het buitenland.

“Deze huidige groep spelers, ik denk niet dat ze beseffen hoeveel geluk we hebben met de kansen die we hebben”, zei Lewis. “Ik bedoel, ze zijn de afgelopen vier of vijf jaar van hen gaan verwachten dat deze opstelling deze week normaal is.”

Stacy Lewis maakt een aantekening op de 11e fairway tijdens de oefenronde van het KPMG Women’s PGA Championship op de Congressional Country Club op 22 juni 2022 in Bethesda, Maryland. (Foto door Elsa/Getty Images)

Katherine Kirk, een van de weinige spelers van boven de 40 die regelmatig deelneemt aan de LPGA, maakt zich zorgen over een “entitlement-houding” die de tour doordringt. Ze kijkt terug op wat de oprichters van de LPGA zelf hebben gedaan in de jaren vijftig om deze tour van de grond te krijgen – promoties, cursusopstelling, uitspraken, marketing – en heeft grote waardering.

“In vergelijking daarmee hebben we het gemakkelijk”, zei ze. “We rocken gewoon naar toernooien.”

Aan de vooravond van de 50e verjaardag van Titel IX zei LPGA-commissaris Mollie Marcoux Samaan dat de totale beurs op de LPGA in 1972 $ 972.000 bedroeg. De winnaar van deze week verdient $ 1.350.000.

“Behoorlijk opmerkelijke groei”, zegt Marcoux Samaan. “En zelfs in 2021 denk ik dat onze portemonnee iets meer dan $ 70 miljoen was, en nu, om in 2022 meer dan $ 97 miljoen te zijn, is echt geweldig.”

Natuurlijk is geld nu het gesprek van de dag. Terwijl een deelnemersveld van 156 vrouwen deze week de op een na grootste beurs in de tourgeschiedenis viert, verlaten PGA Tour-sterren hun toch al lucratieve tour voor verbluffende bedragen aan gegarandeerd geld op de door Saoedi-Arabië gesteunde LIV Golf. De nooit eindigende Saoedische nieuwscyclus overstemt al de grootste krantenkoppen in het vrouwenspel – zelfs bij de majors.

Op de vraag of ze bezorgd was dat een soortgelijke door Saoedi-Arabië gesteunde dreiging naar de LPGA zou kunnen komen, zei Marcoux Samaan: “Luister, we worden elke dag wakker en proberen van de LPGA de leider in vrouwengolf te maken en er de allerbeste tour van te maken. Daar richten we ons op. We hebben een geweldige staf. We hebben geweldige partners. We hebben de beste spelers ter wereld. We zijn eigenlijk gewoon aan het verdubbelen wat we doen.”

Wat betreft de ambities van LIV Golf in het vrouwenspel, zei CEO Greg Norman onlangs tegen de BBC: “We zijn hier om het spelgolf op een wereldwijde basis te laten groeien, niet alleen in één specifieke sector, namelijk dat van mannen. Het is over de hele linie.”

Een week nadat de inaugurele LIV Golf Invitational Series werd gehouden in de Centurion Club, werd het evenement Aramco Team Series London, gepresenteerd door het Public Investment Fund, op dezelfde baan gehouden.

De door Saudi gesteunde Aramco Series maakt deel uit van de Ladies European Tour, die onder de LPGA-paraplu valt.

Tijdens een persconferentie voorafgaand aan het toernooi in Londen prees de Saoedische golfambassadeur Bronte Law de baanbrekende overwinning van Linn Grant op de DP World Tour – waar de Zweed een veld van mannen en vrouwen met negen slagen versloeg – en drong aan op meer gemengde evenementen.

“Het perfecte voorbeeld is tennis”, zei Law. “Waarom krijgen de vrouwen meer betaald dan wij? De reden is dat ze op dezelfde site spelen en dezelfde media-aandacht krijgen.

“Dus als we op dezelfde baan kunnen spelen, dezelfde tv-dekking kunnen krijgen, is er geen reden waarom onze portemonnee niet kan toenemen.”

Nu Golf Saudi al geïnvesteerd heeft in golf voor vrouwen, vragen velen zich af wat er gaat komen. Zou de oproep van Law voor meer gemengde evenementen of gelijktijdige evenementen met mannen en vrouwen al in de maak zijn voor Golf Saudi? En zo ja, hoeveel spelers zouden er vertrekken om meer geld te verdienen?

“Om het zo te zeggen, ik denk dat je bijna de hele tour het hier zou zien doen,” zei Kerr. “Waar we hier voor spelen in vergelijking met de mannen Tour, is de schaal anders.

“Maar tegelijkertijd verhoogde KPMG de beurs naar $ 9 miljoen. We beginnen een opkomend tij te zien dat alle schepen optilt. … Het zal interessant zijn om te zien hoe het deze tour beïnvloedt.”

Bronte Law biedt een frisse mening over het op één lijn brengen van dames- en herengolf.

LPGA-speelster Sarah Kemp moet elk seizoen deelnemen aan een minimum aantal LET-evenementen om haar lidmaatschap in Europa te behouden, en later dit jaar naar New York vliegen voor een Aramco Team Series-evenement zou erg handig zijn. Maar Kemp vindt het niet leuk dat het geld voor het evenement van de Saoedi-Arabische overheid komt.

Ze begrijpt echter dat vrouwen die fulltime deelnemen aan de LET weinig andere keus hebben dan deel te nemen aan de zes door Saudi gesteunde evenementen, en merkt op dat de budgetten voor die tour zo krap zijn dat een speler een Amazon-truck bestuurde tijdens de COVID-19-pandemie .

“Het zou zo geweldig zijn om nog een paar KPMG’s in de wereld te hebben,” zei Kemp, “een paar CME’s die graag vrouwengolf zouden willen ondersteunen.”

De plaatsvervangend voorzitter en COO van KPMG, Laura Newinski, zei dinsdag dat ze het idee van druk en momentum in de groei van het spel waarderen, wat het doet om aandacht en bewustzijn te vestigen op de waarde van het product. De USGA zette een nieuwe standaard met een beurs van $ 10 miljoen op de US Women’s Open van dit jaar. Elke LPGA-majoor heeft de afgelopen jaren zijn portemonnee aanzienlijk verhoogd.

“Als sponsor is dit geen wedstrijd”, zei Newinski. “Het is een come-along en laten we het spel goed doen in termen van wat we erin stoppen.”

Gaby Lopez uit Mexico viert feest na het winnen van de Blue Bay LPGA op 10 november 2018 op het eiland Hainan, China. (Foto door Zhe Ji/Getty Images)

Als LIV iets nieuws creëert voor vrouwengolf, denkt Gaby Lopez dat ze waarschijnlijk op de LPGA blijft.

“Alleen voor mijn kernwaarden”, zei ze. “Ik speel niet echt voor geld. Ik speel echt om kampioenschappen te winnen. Voor mij is het belangrijker.”

Maar ze kan zien dat anderen het anders bekijken.

“Ik denk dat veel spelers erover zullen nadenken, want er zijn veel meisjes die het moeilijk hebben, zelfs aan de sponsorkant”, zei Lopez. “Het zou me niet verbazen als meisjes deze tour verlaten.”

Als Kirk denkt aan de mogelijkheid dat Saoedisch geld de LPGA bedreigt, denkt ze niet alleen aan de tour zelf, maar ook aan de LPGA-divisie en het LPGA-USGA Girls Golf-programma dat de afgelopen jaren is geëxplodeerd. Wat wordt daar van?

“Ik hoop alleen dat spelers de gevolgen begrijpen van beslissingen die niet alleen jou raken”, zei Kirk. “Ze beïnvloeden toekomstige generaties.”

Leave a Comment