Een Chinese tennisster duikt op in een precaire tijd

PARIJS — Om het voor haar westerse vrienden, die moeite hebben met het mandarijn, eenvoudiger te houden, draagt ​​de opkomende Chinese tennisster Zheng Qinwen vaak de bijnaam Ana.

Maar als je de tiener Zheng een forehand, een opslag of zo ongeveer elk schot op een tennisbaan ziet slaan, lijkt haar eerste Engelstalige bijnaam toepasselijker.

“In het echte begin bij IMG noemden ze me Fire”, zei ze in een interview op de French Open op vrijdag, verwijzend naar haar managementbedrijf, IMG.

Er zit inderdaad veel kracht en passie in het spel van Zheng, zoals ze demonstreerde in haar tweede ronde van Simona Halep. Gerangschikt nr. 74 en klimmen, Zheng, een 19-jarige French Open rookie met een levendige persoonlijkheid, is een van de meest veelbelovende jonge spelers ter wereld terwijl ze zich voorbereidt om het op zaterdag tegen Alizé Cornet uit Frankrijk te spelen op het Philippe Chatrier Court.

Maar de run van Zheng komt op een bijzonder onzeker moment voor een opkomende Chinese tennisster. Ze is een van de leiders van de zogenaamde Li Na-generatie: de groep jonge Chinese spelers die aangetrokken werden door het spel na het succes van Li, China’s eerste Grand Slam-kampioen in het enkelspel en lange tijd een van de best verdienende vrouwelijke atleten. “Li Na doet me groot denken”, zei Zheng, slechts 8 jaar oud toen Li in 2011 de French Open won.

Li, die in september 2014 op 32-jarige leeftijd met pensioen ging, was een van de katalysatoren voor het besluit van de WTA Tour om zijn aanwezigheid in China te vergroten, door zijn naseizoenkalender vol te zetten met toernooien in het land, waaronder de WTA Finals, de eindejaarskampioenschappen van de tour. , die in 2019 voor 10 jaar naar Shenzhen, China verhuisde en een recordbedrag van $ 14 miljoen aan prijzengeld bood, inclusief een winnaarcheque van meer dan $ 4 miljoen.

Maar ondanks de langetermijnovereenkomst moet er nog een WTA-finale in China plaatsvinden en is er geen tourevenement van welke aard dan ook sinds de wereldwijde sportevenementen begin 2020 werden verstoord nabij het begin van de coronaviruspandemie. Hoewel de tour later dat jaar in andere delen van de wereld werd hervat, hield China zijn grenzen gesloten voor de meeste internationale bezoekers en internationale sportevenementen.

In december schortte de WTA Tour alle toernooien in China op vanwege claims van Peng Shuai, een prominente Chinese speler. In een online post beschuldigde Peng Zhang Gaoli, een voormalige vice-premier van China, van aanranding. De post werd snel verwijderd en online gesprekken over Peng in China werden gecensureerd.

De WTA vroeg om garanties voor haar veiligheid, een directe communicatielijn met haar en, hoogst onwaarschijnlijk in het licht van de Chinese context, een volledig en transparant onderzoek naar de claims. Peng is sindsdien opnieuw in het openbaar in China verschenen en suggereerde dat haar online post verkeerd was geïnterpreteerd en dat ze geen beschuldigingen van aanranding had geuit. Ze heeft ook aangekondigd dat ze op 36-jarige leeftijd met pensioen gaat. Maar hoewel de kwestie grotendeels uit de krantenkoppen is verdwenen, heeft de WTA Tour de schorsing niet opgeheven of teruggetrokken van haar eisen voor een onderzoek. Het is nog steeds niet in staat om rechtstreeks met haar te communiceren en is bezorgd dat ze is gedwongen zich terug te trekken.

De WTA heeft al aangekondigd dat het dit seizoen niet terugkeert naar China, en het is zelfs zonder de WTA-opschorting mogelijk dat de Chinese regering de toernooien in 2022 niet zou hebben toegestaan, aangezien tal van grote steden, waaronder Shanghai, zijn vergrendeld de afgelopen weken gedaald vanwege nieuwe beperkingen te midden van een golf van gevallen van coronavirus.

Voorlopig – en misschien nog wel wat langer – hebben Zheng en haar landgenoten geen Chinese showcase voor hun talenten, ook al heeft de mannentour de evenementen in China niet opgeschort.

“Natuurlijk zou ik willen dat ik thuis kon spelen”, zei Zheng. “Ik weet dat het een beslissing van China is en ik kan niets doen. Laten we zien.”

De drie jaar afwezigheid van evenementen op tourniveau in China betekent ook dat Zheng en de andere Chinese damesspeelsters nog meer dan normaal in het buitenland moeten blijven.

“Ik ben verdrietig, want als ze veel toernooien in China maken, heb ik een kans om terug te komen”, zei ze.

Zheng, nu gevestigd in Barcelona, ​​​​Spanje, en gecoacht door Pere Riba, een voormalige top-100-mannenspeler, heeft een groot deel van haar korte leven buitenshuis doorgebracht. Oorspronkelijk afkomstig uit de centraal Chinese stad Shiyan, werd Zheng door haar ouders aangemoedigd om een ​​sport te kiezen.

“Mijn ouders vroegen me om te kiezen tussen basketbal, badminton en tennis, en ik ontdekte dat mijn favoriete sport tennis is”, zegt Zheng, die ook twee jaar tafeltennis speelde voordat hij zijn interesse verloor. “Ik had het gevoel dat er meer ruimte was om te concurreren. Tennis is een spel naar keuze. Het is niet wie sterker is of wie krachtiger is of wie sneller is. Elke beslissing die je op het veld neemt, kan de wedstrijd veranderen.”

Ze was enig kind, maar zei dat ze op 8-jarige leeftijd naar Wuhan, de hoofdstad van de provincie Hubei en ongeveer 400 kilometer van Shiyan was verhuisd. Ze zei dat ze daar vier jaar heeft doorgebracht.

“Dat was een moeilijke tijd voor mij omdat ik op dat moment niet bij mijn ouders was”, zei ze. “Ze kwamen me een keer per week of twee weken een keer bezoeken.”

Ze zei dat het de beslissing van haar vader was om zo jong mee te doen aan het tennisprogramma in Wuhan. “Hij zag dat ik goed was in tennis en hij wilde kijken of ik iets kon doen”, zei ze.

De talentenscouts waren het al snel eens. IMG tekende haar op 11-jarige leeftijd een contract, niet lang nadat haar vader haar moeder had overgehaald om in november 2013 met Zheng de lange reis naar de Verenigde Staten te maken om deel te nemen aan de Nick Bollettieri Discovery Open, een evenement in de IMG Academy in Bradenton , Fla., dat openstond voor jonge spelers zonder een uitnodiging.

‘Mijn moeder wilde niet gaan,’ zei Zheng. “Maar mijn vader zei dat ze nu de beste in China is op haar leeftijd, dus nu moet je zien waar ze is in de wereld.”

Haar eerste indruk?

“De eerste gedachte die ik in mijn hoofd had was: ‘Wauw, de lucht is zo blauw'”, zei ze. “Omdat China, weet je, toen een beetje vervuiling had.”

Eenmaal op het veld bracht ze de donder.

“Ik was daar toevallig”, zegt Marijn Bal, die een van Zheng’s agent werd bij IMG. “En de coaches keken naar alle wedstrijden en ze zeiden: ‘Je moest komen. Er is een Chinees meisje dat geweldig is.”’”

Toen ze terugkeerde naar China, verhuisde ze uiteindelijk naar Peking om te trainen aan een academie die werd gerund door Carlos Rodriguez, de Argentijns-Belgische coach die aan het einde van haar carrière met Li werkte en meer dan tien jaar had gecoacht bij Justine Henin, een voormalige nr. 1 speler.

Zheng zei dat ze jarenlang 90 minuten per dag met Rodriguez werkte aan techniek, tactiek en haar mentaliteit. “Ik denk dat Carlos de basis heeft gelegd voor wat ik nu ben”, zei Zheng.

Wat ze nu is, met haar machtsspel aanvankelijk gemodelleerd naar Serena Williams en Kim Clijsters, is een bedreiging voor het establishment. Dat geldt ook voor Cornet, een 32-jarige Franse ster in misschien wel haar laatste seizoen, die zaterdag geen gebrek aan steun van het publiek zal hebben als Zheng haar debuut maakt op het centre court.

‘Daar ben ik klaar voor,’ zei Zheng kalm. “Ik speel graag op de grote podia.”

Tot nader order zijn de grote podia in het damestennis echter allemaal buiten China.

Leave a Comment