Graham DeLaet kondigt afscheid van de PGA Tour aan

Columnist afbeelding

In de derde ronde van het PGA-kampioenschap 2017 op de Quail Hollow Golf Club stapte Graham DeLaet door naar de par-3 13e gat en raakte een knapperig ijzer dat naar de pin vloog, langs de beker rolde en tien centimeter van het gat stopte, waarbij hij ternauwernood een hole-in-one miste. Na binnen te tikken, ging hij naar de par-4 14e tee en dreef zijn tee-shot opnieuw precies naar de green. Het landde op de voorkant, rolde op naar de pin en stuiterde weg, waarbij hij net de uitzonderlijk zeldzame op een par 4 miste.

Twee zwaaien, twee bijna perfecte schoten, beide afkomstig van een man die nauwelijks kon lopen vanwege de pijn die door zijn rug prikte.

Op zoveel manieren belichaamt dit de carrière van DeLaet, een van Canada’s grootste golfers en vrijwel zeker ook de moeilijkste.

Deze week bezweek DeLaet eindelijk aan zijn zieke rug en kondigde hij zijn afscheid van de PGA Tour aan.

“Ieder deel van mij wilde altijd blijven spelen en blijven doen wat ik doe,” verklaarde DeLaet. “Ik hou van het spel. Ik hou van de competitie en alles, maar elke keer als ik probeerde het op te voeren en weer te oefenen, ging ik gewoon achteruit. Het kwam net op het punt dat het het niet meer waard was, omdat het mijn leven met mijn gezin en de dingen die ik met mijn kinderen in huis wilde doen en al dat soort dingen beïnvloedde. Dus uiteindelijk, na meerdere beslissingen en veel tranen, Ruby [his wife] en ik kwam tot het besef dat het waarschijnlijk gewoon tijd was om verder te gaan.”

De 40-jarige vecht al sinds zijn 15e tegen zijn wankele rug. Toen het goed genoeg was om hem te laten spelen, kon hij een bal met zo’n precisie raken dat er een uniek geluid uit het slagvlak zou komen, een scherpe klik die de bal als een kogel zou wegjagen en op de driving range de aandacht van zijn collega’s zou trekken.

Als het slecht was, besteedde hij uren aan behandelingen voor en na zijn rondes, vertrouwend op chiropractoren en fysiotherapeuten om hem in een soort vorm te buigen die hem in staat zou stellen om het op te zetten. Toen de pijn te veel werd, onderging hij rugoperaties (hij had een microdiscectomie lang voor Tiger Woods), stamcelbehandelingen, cortisone-injecties, cryotherapie en, meer recentelijk, zenuwablaties.

Er waren tijden dat DeLaet geen oefenschot sloeg of zelfs niet over de baan liep voordat het toernooi begon en nauwelijks een helling kon navigeren zonder bijna op zijn knieën te vallen. Dat was het geval bij dat PGA Championship 2017. Toch eindigde hij die week op een gedeelde zevende plaats.

“Het was gewoon mentaal zo zwaar omdat ik niet echt iets anders weet”, zei DeLaet. “Ik ben mijn hele leven een professionele golfer geweest en ik ben een golfer sinds ik 10 jaar oud was. Ik had het gevoel dat ik het opgaf en ik heb nog nooit iets opgegeven en dat was een beetje het hart dat de laatste stap was, het overwinnen van de mentale hindernis van ‘Oké, je gaat geen tourspeler meer zijn. Je wordt gewoon een normale, quote-unquote, man in de samenleving.’”

Het zou gemakkelijk zijn om terug te kijken en te bedenken wat er had kunnen zijn als DeLaet’s rug niet zo lastig was geweest. Maar dat zou zijn lange lijst van opmerkelijke prestaties over het hoofd zien.

Hij verdiende meer dan $ 11 miljoen in 186 evenementen op de PGA Tour en eindigde 33 keer in de top 10. Hij was slechts de tweede Canadees, na Mike Weir, die in het internationale team speelde tijdens de Presidents Cup, met een record van 3-1-1 in 2013. Hij vertegenwoordigde ook Canada op verschillende World Cups en ging in 2016 naar de Olympische Spelen in Rio waar golf na een lange afwezigheid terugkeerde naar de Spelen.

“Hij speelde hard toen hij speelde”, zei David Hearn, teamgenoot van DeLaet op de Olympische Spelen. “Hij liet alles op het parcours liggen, gaf 110 procent, ook al had hij misschien pijn. Hij was ook gewoon een geweldige balspits. Hij was geweldig om naar te kijken.”

“Ik bewonderde hem toen ik hier net begon”, zei mede-Canadese PGA Tour-prof Corey Conners. ‘Hij was een man naar wie je opkeek. Hij was erg leuk om in de buurt te zijn, en zijn swing was gewoon zo puur.”

Inderdaad, dat was het. Hij kreeg veel aandacht voor zijn accuratesse vanaf de tee en in de greens, en veel van zijn collega’s waren jaloers op de swing die ze voortbracht.

“Zijn swing is zo eenvoudig en zo effectief”, merkte Derek Ingram op, hoofdcoach van het herenteam van Golf Canada. “Er zijn jongens die hun best deden om te swingen zoals hij, en het is gewoon heel natuurlijk voor hem.”

De weg van DeLaet naar de PGA Tour is opmerkelijk. Hij groeide op in Weyburn, Sask., waar er slechts één golfbaan was, een bruikbare lay-out die niet echt een uitdaging was, maar het was het startpunt.

“Terugkijkend op die tijd wist ik niet anders”, zei hij over de cursus. “Dus ik heb het beste gemaakt van wat ik de hele tijd had. We hadden een golfseizoen van zes maanden en de golfbaan was eigenlijk maar ongeveer drie van die maanden in goede staat.”

Er was een range met een aantal goed gebruikte ballen en een chipping- en puttinggebied dat een beetje ruw was, maar hem in staat stelde om te oefenen.

Vanaf dit begin groeide zijn talent snel. Hij was goed genoeg in amateurvoetbal om een ​​studiebeurs voor Boise State te verdienen, en in 2005 en 2006 was hij lid van het Canadese nationale amateurteam.

Nadat hij prof was geworden, wist hij zijn spel te verbeteren op de Canadian Tour en won hij drie evenementen in twee jaar. In 2009 kwam hij door de zware Qualifying School van de PGA Tour en eindigde hij met een gedeelde achtste plaats. Vanaf dat moment raakte DeLaet zijn kaart nooit meer kwijt, een bewijs van zijn doorzettingsvermogen.

“Het maken van de PGA Tour was iets, als je het me had gevraagd toen ik 20 jaar oud was, had ik waarschijnlijk niet gedacht dat het redelijk was dat ik zou bereiken,” zei DeLaet. “Maar nooit mijn kaart kwijtraken, ik denk dat het behoorlijk groot was. Omdat het niet gemakkelijk is, vooral je eerste jaar daar en daarna spelen deed pijn en ik speelde vrijwel mijn hele carrière minimale schema’s. Dus nooit mijn kaart kwijtraken, is iets waar ik echt mijn hoed aan kan hangen.”

Naarmate de jaren vorderden, behaalde hij tientallen top-10-finishes, waarbij hij talloze keren dicht in de buurt kwam van het behalen van die eerste overwinning. Hij steeg zo hoog als 26e op de Official World Golf Ranking en werd genoemd naar de 2013 Presidents Cup, een evenement waar zijn uitbundigheid volledig tot uiting kwam. Hij beëindigde twee wedstrijden – honkslagen tegen Jordan Spieth en een kwartetwedstrijd tegen Phil Mickelson en Keegan Bradley – door vanaf de green te schieten.

“Ik had een geweldige partner in Jason Day, die een van de beste spelers ter wereld is”, herinnert DeLaet zich. “Vanuit een echt golfstandpunt is dat waarschijnlijk het meest memorabele, denk ik. Dat bunkerschot tegen Jordan uithollen om er twee te winnen op 18 en het kleine pitchschot uithollen, wat uiteindelijk de wedstrijd tegen Phil en Keegan halveerde, dat zit in mijn geheugen gegrift en zal nooit meer weggaan. Ik kan het bijna als een video op mijn hoofd zien.”

Drie jaar later marcheerde DeLaet in Canadese kleuren het Olympisch Stadion in Rio binnen. Het was de terugkeer van golf naar de Spelen nadat het sinds 1904 had stilgezeten. Aangezien Canada de titelverdediger was, met Toronto’s George S. Lyon die 112 jaar eerder goud won, werd DeLaet besloten om de eerste tee-shot in de competitie te raken. Hij eindigde uiteindelijk 20e.

Naast golf heeft de carrière van DeLaet ook een liefdadige kant. Jarenlang was hij gastheer van de Graham Slam in zijn thuisprovincie Saskatchewan en later in zijn geadopteerde huis Boise. Het was een enorm golfevenement en feest, iets waar hij en zijn vrouw Ruby hard aan hebben gewerkt. In de loop der jaren heeft het evenement bijna $ 2 miljoen opgehaald om de gezondheid en het welzijn van kinderen te ondersteunen.

Wat het volgende hoofdstuk betreft, daar denkt DeLaet nog over na. Hij heeft zich bij TSN aangesloten als analist voor de berichtgeving over grote golfevenementen en heeft al snel bewezen dat hij net zo bedreven is voor een microfoon als met een golfclub. “Dat is goed werk in kleine doses,” verklaarde hij.

“Het belangrijkste voor mij is dat ik thuis kan zijn en tijd met mijn kinderen kan doorbrengen”, zei hij over zijn zesjarige tweeling Roscoe en Lyla. “Ik wil niet zo’n fulltime baan hebben waarbij ik 20 of 30 weken per jaar werk en reis. Omdat ik dat heb gedaan. En het was geweldig, maar mijn familie is belangrijker.”

Hij zal ook nog steeds golfen, hoewel het tegenwoordig voor de lol zal zijn, en hij zal een kar nemen. Er is geen weg terug voor DeLaet. Zoals hij altijd heeft gedaan, zal hij zijn volgende avontuur tegemoet gaan met de positiviteit en vastberadenheid die zijn golfcarrière tot zo’n succes hebben gemaakt.

Leave a Comment