Hoe moeilijk zal de overgang van klei naar gras zijn voor Swiatek en anderen?

Martina Navratilova groeide op in het voormalige Tsjechoslowakije en leerde tennissen, voornamelijk op gravel.

“Het was niet echt geschikt voor mijn spel,” zei Navratilova, “maar ik wist hoe ik het moest aanpakken. Het probleem op gravel is wanneer je bij het net komt. Omdat je na de volley niet kunt herstellen, kun je niet snel genoeg manoeuvreren en bij de bal komen.”

Voor de meeste spelers kan de overgang van gravel naar gras lastig en moeilijk zijn. Voor Navratilova was het een openbaring. Haar uber-atletische spel was gemaakt voor het gladde oppervlak en de laag stuiterende ballen. Ze won haar eerste van negen Wimbledon-titels in het enkelspel in 1978, op 21-jarige leeftijd. Vijfentwintig jaar later verzamelde ze haar 20e grote titel op Wimbledon, het winnen van het gemengd dubbel met Leander Paes.

Nu de Hologic WTA Tour verandert van het Europese gravelseizoen naar het relatief korte – 34 dagen – op campagnegras, heeft Navratilova goed nieuws.

“Er is niet zo veel verschil tussen klei en gras als vroeger,” zei ze. “De klei speelt sneller, met het gebruik van lichtere ballen, en het gras speelt langzamer.”

Weinig professionele sporten hebben oppervlakken die zo sterk variëren als tennis. Er is een bijzonder vloeiende en flexibele atleet voor nodig om het voor elkaar te krijgen. De actieve spelers die titels hebben gewonnen op zowel Roland Garros als Wimbledon? Serena Williams, met drie Franse Opens en zeven Wimbledons, en Simona Halep en Garbiñe Muguruza, met elk één.

Tweevoudig winnaar van de French Open Iga Swiatek was vier jaar geleden kampioen bij de junioren op Wimbledon, maar ze won slechts drie wedstrijden in haar twee eerdere optredens in de All England Club. Swiatek heeft 35 opeenvolgende wedstrijden gewonnen, op hardcourt en gravel, maar klonk niet al te zelfverzekerd na zijn overwinning op Roland Garros. Haar coach, Tomasz Wiktorowski, heeft haar verteld dat hij gelooft dat ze het spel voor gras heeft.

‘Dat weet ik nog niet’, zei Swiatek in Parijs. “Maar ik zou er graag een of twee willen toevoegen [match-wins]. Maar eerlijk gezegd is gras altijd lastig. Ik hou eigenlijk van het deel dat ik daar geen verwachtingen heb. Het is iets verfrissends.”

De foto’s van Swiatek en de Roland Garros-kampioenschapstrofee zijn nog steeds overal op sociale media, maar er zijn al twee grasevenementen aan de gang in Nottingham, Engeland en ‘s-Hertogenbosch, Nederland. Volgende week is er een 500-evenement in Berlijn, samen met een 250 in Birmingham, Engeland, en een 125 in Gaiba, Italië. De week voor Wimbledon is het nog eens 500 in Eastbourne en een 250 in Bad Homburg.

De nuances beheersen

Brad Gilbert bereikte de kwartfinales op Wimbledon in 1990 en coachte drie jongens – Andre Agassi, Andy Roddick en Andy Murray – die behoorlijk bedreven waren op gras.

Wat de overgang zo moeilijk maakt, zei Gilbert, is de abruptheid.

‘Je hebt de minste tijd,’ zei Gilbert. “Om van klei naar gras te gaan, heb je drie weken om het af te werken. Vroeger was het maar twee weken, dus dat is tenminste iets. Het is nog steeds het moeilijkste oppervlak op de nuances van beweging. Je kunt ballen niet zo goed opsporen als op andere ondergronden.”

Dat kan een genot zijn voor spelers op gravel, sliding en slashing, en hun territorium markeren met dramatische sneden in het zand. Probeer dat maar eens op gras en de gewrichtsbanden in je knieën en enkels zullen hevig protesteren. Voetenwerk is de grootste aanpassing.

Lang voordat ze voor het eerst op gras speelde, trainde Navratilova tijdens de koudere maanden op houten binnenbanen.

“Over een contrast gesproken”, zei Navratilova. “De bal schiet als een gek door het veld. Dus dat leert je om die aanpassingen te maken. Dat maakte het voor mij makkelijker om te wennen aan het spelen op gras.”

“Uiteindelijk moet je echt beter worden in het noorden en zuiden, van de basislijn naar het net. De bal stuitert niet zo hoog op het gras, dus je moet echt profiteren van die kortere ballen. Je kunt niet wachten tot de bal naar je toe komt.”

Rond de eeuwwisseling speelde het gras van Wimbledon een stuk sneller, wat gunstig was voor de grote opslagen van Venus Williams en Goran Ivanisevic. Venus won Wimbledon in 2000 en 2001, terwijl Ivanisevic een record van 213 aces sloeg op weg naar de titel van 2001. Tegenwoordig is het een stuk langzamer en zie je veel meer rally’s dan voorheen.

“Waarschijnlijk het lastigste schot op het gras is de terugkeer van de service,” zei Gilbert. “Vooral in het damesspel, waar ze veel meer breken – op gras is het moeilijker om te doen. Zeker als je achter de baseline speelt en er laat in het toernooi veel vuil is. Je kunt de split-step springen niet doen zonder naar beneden te gaan.”

Die grote, gebogen forehand topspin-schommels die Swiatek en haar idool, Rafael Nadal, naar de overwinning op Roland Garros brachten? Vergeet hen?

“Met de lagere bounces, het is een crapshoot,” zei Navratilova. “Je kunt niet zo’n enorme zwaai maken. Als je een slechte bounce krijgt, kun je je er niet aan aanpassen. Je moet alles inkorten, misschien een beetje lagere backswing, misschien een beetje kortere backswing, iets meer in de baan.

“Ook de cadans is een beetje anders met de kortere bounce. De bal komt sneller terug, dus er is minder tijd tussen de schoten om zich voor te bereiden op het volgende schot. Je moet dus in een iets betere cardioconditie zijn om die intensiteit bij de bal te houden.”

Aanscherpen … in een haast

Naast Halep en Muguruza zijn er een aantal spelers die zich hebben onderscheiden op zowel gravel als gras. Wimbledon-kampioenen Petra Kvitova en Angelique Kerber zijn diep gegaan op Roland Garros. Karolina Pliskova was een jaar geleden Wimbledon-finalist en bereikte de halve finale van 2017 in Parijs. Jelena Ostapenko won de Franse Open in 2017 en bereikte een jaar later de halve finales van Wimbledon. Coco Gauff, finalist op Roland Garros, was nog maar 15 jaar oud toen ze doorging naar de vierde ronde op Wimbledon.

Ostapenko en Belinda Bencic, samen met Anastasia Potapova, Claire Liu, Eugenie Bouchard en Kirsten Flipkens, voegen zich bij Swiatek als voormalige Wimbledon-kampioenen voor meisjes in de hoofdtabel van dit jaar. Het is vermeldenswaard dat Wiktorowski eerder coach was van Agnieszka Radwanska, een Wimbledon-finaliste in 2012.

Foto door Tim Clayton/Corbis via Getty Images

“Ja, ik ga gewoon mijn best doen en misschien met zijn ervaringen die hij had met Aga,” zei Swiatek. “Het was haar favoriete ondergrond, dus misschien gaat hij me wat tips geven die echt heel nuttig zullen zijn, en ik ga het spelen op gras een beetje meer leuk vinden.”

Mary Carillo, die wedstrijden op Roland Garros voor NBC en Peacock riep, ziet niet in waarom het gravelspel van Swiatek niet werkt op gras.

“Waarom zou een oppervlak haar tegenhouden?” zei Carillo. ‘Eerlijk gezegd, waarom zou dat een probleem voor haar creëren? Iga heeft geen funky grips, ze heeft stevig voetenwerk op hard en gravel. En gras is zo anders dan vroeger. Ik kan me niet voorstellen dat dat een probleem voor haar is.”

Navratilova is het daarmee eens.

“Ze is een geweldige atleet en geweldige atleten passen zich aan dit soort dingen aan,” zei Navratilova. ‘En ik denk dat ze die schommel kan inkorten. Het is niet zo’n grote schommel. Vrij compact, haar forehand. Het moet dus goed vertaald kunnen worden. Misschien zal de forehand met grote topspin niet zoveel opleveren, maar misschien zal ze het een beetje sneller afvlakken.

‘Ik weet zeker dat ze aan het overgangsspel heeft gewerkt. Op het gras loont het echt om vooruit te gaan en de bal in de lucht te nemen. Technisch gezien zou ze in orde moeten zijn.”

.

Leave a Comment