Paul Azinger herinnert zich de genadigde daad van Payne Stewart

BROOKLINE, Mass. — Paul Azinger stond naast een paar praktiserende profs op de US Open-reeks en vertelde een verhaal over de slechtste dag van zijn leven. Hij had net Disney World verlaten met zijn gezin in de herfst van 1999, en na urenlang zalig losgekoppeld te zijn van de echte wereld, zette hij eindelijk zijn flip-telefoon aan.

De berichten kwamen binnen als een goederentrein.

Bent u in leven? Zit je in dat vliegtuig? Ben je veilig?

Azinger kon de vragen niet verwerken. Uiteindelijk bereikte zijn broer hem ergens tussen het themapark in Orlando en zijn huis in Bradenton, en vertelde hem: “Payne’s vliegtuig is neergestort en ze zijn allemaal dood.”

Het vliegtuig van Payne Stewart, waarin de beste vrienden van Azinger zaten. Robert Fraley, de agent van Bill Parcells en andere NFL-sterrencoaches. Van Ardan, een marketingexpert. En Stewart, de mondige, flamboyante golfer en regerend US Open-kampioen die een maand eerder in The Country Club buiten Boston een van de meest gracieuze bewegingen in de geschiedenis van de Ryder Cup had gemaakt.

De Learjet was op weg van Orlando naar Dallas voor een korte tussenstop voordat hij de reis naar Houston, de locatie van het Tour Championship, afrondde. “Mensen dachten dat ik in dat vliegtuig had kunnen zitten omdat ze allemaal mijn vrienden waren”, vertelde Azinger, een 12-voudig PGA Tour-winnaar en zegevierend Ryder Cup-aanvoerder, dinsdag aan The Post. Hij herinnerde zich dat hij die dag in plaats daarvan op de I-4 zat en stopte bij een rustplaats na het telefoontje met zijn broer. Azinger belde zijn vader.

“En toen verloor ik alle kracht in mijn benen en viel ik ongecontroleerd recht op de grond”, zei Azinger. “Ik ben gewoon gevallen.”

Golfer Paul Azinger houdt een lofrede met een Tam-O-Shanter-hoed op een herdenkingsdienst voor golfer Payne Stewart.
Golfer Paul Azinger houdt een lofrede met een Tam-O-Shanter-hoed op een herdenkingsdienst voor golfer Payne Stewart.
Reuters

Hij eindigde de rit met zijn vrouw, zijn twee dochters en hun beste vrienden in stilte, en toen hij thuiskwam, zakte hij weer op de grond. Met toestemming van Stewarts vrouw, Tracey, zou Azinger later zijn lofrede openen door Payne’s beroemde tam-o’-shanter-pet op te zetten en zijn broek op te rollen in Payne’s beroemde plus-fours-stijl om Payne’s beroemde Argyle-sokken te onthullen.

“Payne liet zichzelf opvallen”, zei Azinger dinsdag. “Hij wilde niet opvallen. Op een dag stapte hij op de baan in Bay Hill en zag dat zes mannen hetzelfde shirt droegen, en hij besloot dat hij die man nooit zou worden.”

Bijna 23 jaar later, met The Country Club terug als het centrum van het golfuniversum, valt de overleden, geweldige Stewart op in de vorm van zijn laatste big-game act. Je kent het verhaal van de ’99 Ryder Cup. De Europeanen hadden een voorsprong van 10-6 in het enkelspel van zondag voordat de Amerikanen een furieuze rally organiseerden, geïnspireerd door een luidruchtig publiek in Boston. Tijdens de voorlaatste wedstrijd – Stewart tegen Colin Montgomerie – werd de deegachtige Schot onderworpen aan een niveau van verbaal geweld waardoor Fenway’s behandeling van Derek Jeter’s Yankees in vergelijking daarmee als buur leek.

Monty’s vader liep op de voorste negen van de baan. Op de vijfde hole had Stewart de Schot beloofd dat hij zou helpen de menigte te bewaken, en inderdaad, de Amerikaan wees de beveiliging op een paar weerbarstige stoorzenders. “Sommige van onze fans zijn uit de hand en het is niet gepast”, zei Stewart.

Terwijl de twee later wachtten om hun naderingsschoten te maken op de 17e, dronk Justin Leonard zijn voor altijd 45-footer leeg die een wilde (en wild ongepaste) Amerikaanse end-zone-dans veroorzaakte die de hele putlijn van Jose Maria Olazabal vertrapte en effectief de overeenkomst. De fans deden alsof de Red Sox alles voor het eerst sinds 1918 wonnen en vierden nog meer feest op kosten van Monty.

Met hun wedstrijd zelfs op de 18e green, en met niets meer dan hun individuele records op de lijn, beoordeelde Stewart de reeds aangerichte schade en pakte zijn Montgomerie’s balmarker en gaf de overwinning toe. Verbluft door het gebaar stond Monty op uit zijn hurkzit, klapte drie keer en begroette zijn naderende tegenstander hartelijk.

“We hadden de Ryder Cup al gewonnen”, zei Stewart. “Dat is het, een teamevenement. Mijn individuele statistieken zeggen niets, en ik was niet van plan hem dat te laten doorstaan.”

Payne Stewart en Mark O'Meara spelen tijdens de 33e Ryder Cup in het Brookline CC in Boston, Massachusetts.
Payne Stewart en Mark O’Meara spelen tijdens de 33e Ryder Cup.
Getty Images
Payne Stewart viert feest met zijn teamgenoten na de 33e Ryder Cup in de Brookline CC in Boston, Massachusetts in 1999.
Payne Stewart viert feest met zijn teamgenoten na de 33e Ryder Cup in The Country Club in Brookline in 1999.
Getty Images

Die nacht sprong Stewart bovenop een slapende Tiger Woods en beval hem om weer deel te nemen aan het nachtelijke feest van het team. De toenmalige caddie van Phil Mickelson, Bones Mackay, herinnerde zich dat Stewart de overwinning van de VS als geen ander vierde. “De laatste keer dat ik die man ooit zag,” zei Mackay, “danste hij bovenop een piano.”

Op 42-jarige leeftijd, een liefhebbende echtgenoot en trotse vader van twee kinderen, had Stewart nog zoveel te doen.

“We hebben na de beker met elkaar gesproken en ik heb hem gezegd dat hij er goed aan heeft gedaan om toe te geven”, zei Azinger. ‘En Payne zei tegen me: ‘Als ik kapitein ben, word jij mijn assistent.’ Dat zal ik nooit vergeten.”

Vier weken later doodde een plotseling verlies van cabinedruk in Stewart’s jet alle zes mensen aan boord voordat het vliegtuig Florida verliet, waardoor het op een spookvlucht door het land werd gestuurd. Gesleept door F-16 straaljagers die zo nodig waren opgesteld om het vliegtuig neer te halen, liep het vliegtuig op de automatische piloot totdat het geen brandstof meer had en neerstortte in een open veld in South Dakota. De sportwereld stond stil en rouwde om de dood van een man die net een diepgaande les in sportiviteit had gegeven.

“Payne kwam soms in de problemen buiten de baan, wanneer hij over de streep ging en je lastigviel en grapjes met je maakte,” zei Azinger. ‘Toen Payne onbezonnen dingen zei, prikten we allemaal. Maar je wist altijd dat hij het juiste zou doen als het ging om etiquette en de spelregels. Alles wat Payne deed was ethisch en daarom hield ik echt van hem.”

Deze week is Stewarts Ryder Cup-shirt ingelijst en hangt het in de kleedkamer van de US Open, met dank aan zijn vrouw. In een turbulente golftijd is het een nuttige herinnering dat het spel op zijn best wordt bepaald door waardigheid en gratie.

.

Leave a Comment