Rafael Nadal valt uit elkaar op klei, net op tijd voor de Franse Open

ROME — Snel en dominant in de eerste set tegen Denis Shapovalov, was Rafael Nadal donderdagavond precies het tegenovergestelde op de Italian Open.

Te laat bij de bal. Hinkelen tussen punten. Grimassen en huiveren, zelfs bij veranderingen. Zijn verdriet was zo zichtbaar toen de dubbele fouten en ongedwongen fouten zich laat in de laatste set opstapelden, dat zelfs de Canadese fans die hoog op de tribunes van het centre court zaten, een sympathiek applaus gaven voor Nadal terwijl hun landgenoot Shapovalov de laatste hand legde aan zijn overwinning. 1-6, 7-5, 6-2, in de ronde van 16.

Shapovalov, een elastische en explosieve linkshandige nummer één. 16, heeft de tools om zelfs een gezonde nadal lastig te vallen. Hij versloeg hem in hun eerste wedstrijd in 2017, toen Shapovalov nog een tiener was, en hij had hem vorig jaar moeten verslaan in de ronde van 16 op de Italian Open toen hij er niet in slaagde twee matchpunten om te zetten. Hij duwde Nadal dit jaar ook naar vijf sets op de Australian Open.

Maar dit was verre van een gezonde nadal, met zijn chronische linkervoetprobleem, bekend als de ziekte van Müller-Weiss, die weer opduikt op zijn favoriete oppervlak. Met de Franse Open in aantocht, was zijn stemming in de nasleep zo somber en peinzend als ik me kan herinneren in bijna 20 jaar na zijn carrière.

“Ik stel me voor dat er een tijd komt dat mijn hoofd zegt ‘Genoeg'”, zei Nadal, een 10-voudig Italian Open-kampioen, in het Spaans, zijn lippen tuitend en zijn hoofd schuddend. “Pijn neemt je geluk weg, niet alleen in tennis maar ook in het leven. En mijn probleem is dat ik vele dagen met te veel pijn leef.”

Nadal zei dat hij ook moest leven met het nemen van “dagelijks een hoop ontstekingsremmers om mezelf de mogelijkheid te geven om te trainen.”

“Dat is mijn realiteit”, zei hij. “En er zijn veel dagen geweest, zoals vandaag, dat het moment komt dat ik het niet kan.”

Hij eindigde donderdag met 34 ongedwongen fouten en slechts 13 winnaars, en de vraag is nu of de meest succesvolle gravelbaan in de geschiedenis zelfs zal kunnen spelen op de French Open, het Grand Slam-toernooi dat hij 13 keer heeft gewonnen.

“Ik blijf dromen over dat doelpunt”, zei Nadal over het toernooi. “Het negatieve is dat het vandaag niet mogelijk is om voor mij te spelen, maar misschien is het over twee dagen beter. Dat is het probleem met wat ik aan mijn voet heb.”

De French Open begint op 22 mei over negen dagen, hoewel Nadal mogelijk pas op 24 mei hoeft te spelen, omdat de French Open, die op een zondag begint, zijn eerste ronde over drie dagen verstrijkt.

Hoewel Nadal, die volgende maand 36 wordt, vaak verbazingwekkende vechtlust en herstellende krachten heeft getoond, zal dit in het voorjaar in Parijs een uitdaging als geen ander voor hem zijn.

“Absoluut moeilijk om hem daar aan het einde pijn te zien; Dat wil ik nooit meemaken, zeker niet met een grote legende als Rafa’, zei Shapovalov, die donderdag nog steeds krachtig tennis en grote opslag moest produceren om te winnen. Hopelijk is hij in orde. Hij brengt zoveel in onze sport. Hopelijk is hij fit en klaar om voor de Fransen te gaan.”

De enige keer dat Nadal zegevierde op Roland Garros zonder eerder dit jaar een graveltoernooi te winnen, was in 2020, het pandemische verkorte seizoen toen de start van de French Open werd verplaatst naar oktober en bijna het hele gravelseizoen werd afgelast .

Dit jaar was het schema weer normaal, maar niet voor Nadal. Na een stormachtige start van het seizoen, met 20 opeenvolgende overwinningen en een record 21e Grand Slam-titel in het enkelspel op de Australian Open, werd zijn gravelcampagne vertraagd door een stressfractuur in zijn ribben waardoor hij zes weken lang niet normaal kon spelen of trainen. .

Hij keerde deze maand terug voor de Madrid Open en was in de kwartfinales van streek door de 19-jarige Spaanse sensatie Carlos Alcaraz en heeft nu zijn eerste nederlaag meegemaakt op de Italian Open sinds 2008, toen Juan Carlos Ferrero, een voormalige nummer 1 van de ranglijst. 1 die nu de coach van Alcaraz is, verraste Nadal in de tweede ronde.

Nadal won sowieso de Franse Open van 2008 en overrompelde zijn aartsrivaal Roger Federer in de finale, maar Nadal had dat jaar al de titels gewonnen in Monte Carlo, Barcelona en Hamburg.

Dit seizoen heeft hij een tekort aan wedstrijden en overwinningen op gravel, terwijl gevestigde dreigingen zoals Novak Djokovic en Stefanos Tsitsipas, en nieuwe zoals Alcaraz, steviger voet aan de grond hebben gekregen.

“Uiteindelijk kunnen zelfs de beste spelers Father Time niet verslaan”, zegt Brad Stine, de ervaren Amerikaanse coach die nu samenwerkt met Tommy Paul. “Het komt op dat punt voor Rafa. Wat hij deed in Australië was buitengewoon, maar ik denk dat we de nevenschade van zijn geweldige seizoensstart hebben gezien. Als hij gezond is, is hij nog steeds een favoriet week in week uit, maar dat is een grote. ‘Als het lichaam kapot gaat’ komt niet voor in het gedicht van Kipling.”

Dat is een verwijzing naar ‘If’, een uittreksel waarvan wordt gepost bij de spelersingang van Wimbledon’s Centre Court.

Na 15 jaar te hebben gezien hoe Nadal bijna altijd zegeviert over tegenspoed en de oppositie op Roland Garros, is het moeilijk voor te stellen dat hij echt geen manier zal vinden om een ​​uitdaging aan te gaan.

‘Ik zal ervoor vechten,’ zei hij grimmig. “Ik zal deze anderhalve week blijven geloven.”

Wat wel duidelijk is, is dat hij voor de verandering niet de favoriet zou moeten zijn. “Geen sprake van”, zei Mark Petchey, de ervaren coach en analist. “Veel co-favorieten en spelers met echte kansen om te winnen.”

Zijn langere lijst omvat de titelverdediger, Djokovic; de andere finalist van vorig jaar, Tsitsipas; Alcaraz; Alexander Zverev; Casper Ruud; en de jonge Italiaan Jannik Sinner.

Nadal, sinds hij in juni vorig jaar in Parijs verloor van Djokovic in een halve finale van vier sets, speelde slechts vijf wedstrijden op gravel, waarvan hij er twee verloor.

Hem zien worstelen en uiteindelijk op donderdag strompelen, was een herinnering dat niets eeuwig is, zelfs niet Nadal aan de oppervlakte die hij zich eigen heeft gemaakt.

Leave a Comment