Rory McIlroy is uitgegroeid tot het geweten van golf

Tijdelijke aanduiding terwijl artikelacties worden geladen

Rory McIlroy tikte op zijn laatste putt tijdens een vroege ochtend pro-am woensdag bij TPC Potomac op Avenel Farm, en de serenade volgde. “Gelukkige verjaardag, beste Rory”, zongen de fans langs de touwen en de spelers in zijn groep.

Op Vaderdag, elf jaar geleden, won hij op het parcours aan de overkant – eerbiedwaardige Congressional Country Club – zijn eerste major, de US Open, als een pronkende, gladde 22-jarige vrijgezel. Sinds woensdag is hij 33, een echtgenoot en een vader. Hij is niet alleen de belangrijkste ster in een relatief zwak deelnemersveld tijdens het Wells Fargo Championship van deze week. Hij is niets minder dan het geweten van zijn sport.

Hij kan vragen beantwoorden over de richting van het spel. Hij kan vragen beantwoorden over de ethische gevolgen van deelname aan een potentiële rivaal van de PGA Tour die wordt ondersteund door Saoedisch bloedgeld. Hij kan vragen beantwoorden, zoals hij woensdag deed, over hoe de PGA Tour het herfstsegment van zijn schema opnieuw zou moeten voorstellen. Hij zal nadenkend, beredeneerd en eerlijk over ze allemaal zijn.

“Als mij die vraag 10 jaar geleden was gesteld, had ik zoiets van ‘Waar heb je het over?’ hij zei. ‘Ik wil gewoon gaan golfen en birdies maken.’ ”

Zo makkelijk als een kind van begin twintig. Veel moeilijker als man op weg naar je midden dertig.

TPC Potomac bij Avenel Farm: waar te slaan, hoe te kijken voor alle 18 holes

McIlroys verschijning hier heeft een volledig cirkelvormig karakter, wat duidelijk is omdat zijn prestatie bij het Congressional transcendent leek: een dominante, wire-to-wire overwinning waarin hij vier rondes schoot in de jaren 60, de laagste totale en laagste score behaalde in relatie tot te evenaren in de geschiedenis van de US Open en slechts twee maanden eerder een rampzalige ineenstorting te veroorzaken bij de Masters. Het werd gepresenteerd als een voorproefje van wat daarna zeker een reeks majors zou worden.

“Ik denk tot op de dag van vandaag nog steeds dat dit de beste golfweek is. Ik heb ooit in mijn leven gespeeld”, zei McIlroy. “De bal lag die week aan een touwtje en je zou willen dat je die elke week dat je speelt kon bottelen. Helaas is dat niet het geval, maar ik denk dat dat nog steeds de maatstaf is voor hoe ik kan spelen.”

Zelfs na al die jaren kijkt McIlroy de uitzendingen van die week nog eens terug. Als een overwinning met acht slagen waarin hij nooit in de verste verte in gevaar was, een kenmerkend moment kan hebben, dan was het zondag op de par-3 10e van het Congressional. YE Yang, McIlroy’s partner in de laatste groep, sloeg zijn tee-shot tot misschien zes voet. Rory’s reactie: Gooi hem achter de vlag, laat hem langs Yang’s bal terugsijpelen en ga hem bijna dicht. Balspel.

Maar als we terugkijken op die week, is er geen enkele schommel of hole waarop McIlroy zijn focus legt.

“Het was een beetje hoe vrij stromend het was en hoe op mijn gemak ik eruitzag,” zei hij. “Een beetje hoe comfortabel ik me met alles voelde.”

Dus bij die bezichtigingen wordt er gezocht naar de vrijheid die bij de jeugd hoort. McIlroy zou kunnen stoppen voor de eerste ronde van donderdag hier – hij is de titelverdediger op een toernooi dat normaal in Charlotte wordt gehouden – en een onaantastbaar cv hebben: 32 overwinningen over de hele wereld, waaronder vier majors. Maar hij blijft een Masters tekort van de carrière grand slam, een punt dat naar huis werd gedreven toen hij vorige maand afsloot met een 64 om als tweede te eindigen voor Scottie Scheffler in Augusta National. Het is nog steeds verbluffend om te bedenken dat zijn belangrijkste titel acht jaar geleden kwam – zijn tweede PGA-kampioenschap.

Dus naarmate hij is geëvolueerd en volwassen is geworden – een natuurlijk proces voor iedereen tussen 22 en 33, of het nu golfer of greenskeeper is – is er een streven om te herontdekken wat hem maakte tot wie hij die week bij Congressional was. Op woensdagmiddag ging hij terug om de Blue Course te zien omdat de club hem een ​​erelidmaatschap had gegeven en hij de renovatie wilde zien.

“Als lid denk ik dat het niet meer dan goed is dat ik erheen ga en in ieder geval mijn gezicht laat zien”, grapte hij.

Misschien zou gewoon op het terrein iets doen herleven. McIlroy sprak voor de Masters over een periode waarin hij “golfswing speelde in plaats van golf.” Bekijk die oude schommels van Congressional, en er was niets in de verste verte technisch of mechanisch aan. De beste versie van McIlroy is vloeiend en vloeiend, instinctief en creatief.

Een Howard-ster zal zijn PGA Tour-debuut maken en Stephen Curry is er dol op

Dus hij begeeft zich over twee werelden, probeert de beste golf van zijn jeugd te vinden terwijl hij een van de staatslieden van het spel is, zelfs als hij nog niet ouder is. Hij sprak, meer dan wie dan ook, kritisch over Phil Mickelsons grove opmerkingen over het gebruik van de door Saoedi-Arabië gesteunde competitie als hefboom tegen de PGA Tour, ook al erkende Mickelson het moorddadige regime van kroonprins Mohammed bin Salman. Hij heeft de bestuursorganen van de sport – de US Golf Association en de R&A – uitgescholden voor het verspillend en bekrompen onderzoeken hoe we kunnen controleren hoe ver de golfbal vliegt, een rapport dat betrekking heeft op “0,1 procent van de golfgemeenschap.” Hij speelde zijn pro-am woensdag met vier zwarte golfers die via het basis First Tee-programma opkwamen en speelden op zwarte hogescholen en universiteiten, en hij begreep de historische betekenis in een overwegend blanke sport. Zijn woord heeft gewicht, ongeacht het onderwerp.

“Hij heeft zichzelf bewezen op de golfbaan”, zegt Webb Simpson, de US Open-kampioen van 2012 die samen met McIlroy in de Player Advisory Council van de PGA Tour zetelt. “Hij heeft zichzelf bewezen op de golfbaan. Hij is in veel opzichten een leider voor ons. Zeer welbespraakt, en hij is al een lange tijd een wereldspeler, dus zijn mening telt. … Hij is zeker een man naar wie het leuk was om naar te luisteren, omdat hij je niet alleen de juiste antwoorden gaat geven. Hij zal je geven wat hij denkt.”

Wat hij denkt, als hij 33 wordt, is heel anders dan wat hij dacht toen hij 22 was.

“Het is iets dat ik heb moeten leren,” zei McIlroy. “Het is niet iets waar ik altijd in geïnteresseerd ben geweest, maar ik denk dat het vrij belangrijk is – vooral waar het spel zich nu bevindt, om ervoor te zorgen dat het in de goede richting gaat.”

Dat is zowel de sport als geheel als zijn spel in het bijzonder. Rory McIlroys beste golfweek kwam als kind op een golfbaan aan de overkant van de straat waar hij deze week speelt. Terwijl hij dat gevoel en die vorm weer nastreeft, doet hij dat als de diepste, meest ontwikkelde en meest welsprekende stem van de sport. Daar zit iets in, of hij nu nul of tien andere majors wint.

Leave a Comment