Serena Williams toont handelsmerkintensiteit in eerste wedstrijd terug in bijna een jaar

Het publiek in Eastbourne stond op volle toeren toen Serena Williams haar entree maakte vanuit de tunnel naar Centre Court met “What a Feeling” van “Flashdance” dat over het geluidssysteem schalde. Ze glimlachte wrang en zwaaide terwijl alle ogen bij elke beweging op haar gericht waren.

Tegen de tijd dat haar dubbelspel in de eerste ronde met Ons Jabeur tegen Sara Sorribes Tormo en Marie Bouzkova van start ging, leek het alsof elke camera van haar mobiele telefoon in haar richting was gericht toen ze de wedstrijd begon te openen.

Hoewel dat soort ontvangst nauwelijks een verrassing was voor misschien wel de beste tennisser aller tijden en een vrouw met 23 grote titels op haar naam, wist niemand wat te verwachten van de 40-jarige Williams op het veld. Ze speelde haar eerste wedstrijd in bijna een jaar en ze had maandag haar oefensessie op het terrein overgeslagen.

Maar op dinsdag gaf Williams enkele antwoorden en nam zelfs veel van de twijfel weg met een epische comeback-overwinning, 2-6, 6-3, 13-11.

“Ik ving wat vuur achter me”, zei Williams op de baan na de overwinning over de ommekeer in de tweede set. “Ik had dat nodig.”

Williams vertoonde al vroeg tekenen van roest, en haar onbekendheid met Jabeur bleek. Sorribes Tormo en Bouzkova grepen en haastten zich naar een vroege voorsprong. Hoewel er een paar momenten waren van vintage Serena-grootsheid, waaronder een dominante smash boven het hoofd – natuurlijk met een daverend applaus – zag het ernaar uit dat het grootste deel van de eerste set de langverwachte run van Williams en Jabeur in Eastbourne van korte duur zou zijn. een.

Maar noch Williams, noch Jabeur waren klaar om zonder slag of stoot ten onder te gaan. De beweging van Williams werd scherper, haar balaanslaan werd scherper en haar zelfvertrouwen (en handelsmerkintensiteit) steeg met elk gewonnen punt. Tegen het einde van de tweede set was Williams overal op het veld en rende elke bal naar beneden alsof de wedstrijd ervan afhing.

Williams had sinds Auckland in 2020 geen dubbel meer gespeeld en speelde voor het laatst een competitieve wedstrijd op Wimbledon in 2021. Ze was afgelopen zomer als favoriet bij de All England Club aangekomen, maar liep een verwoestende hamstringscheur op in de openingsset van haar eerste wedstrijd en moest huilend afscheid nemen. Haar eens zo veelbelovende run op het toernooi en haar zoektocht naar haar ongrijpbare 24e Grand Slam-titel duurde slechts 34 minuten.

Ze gaf verklaringen af ​​over haar terugtrekking voorafgaand aan de US Open en de Australian Open, daarbij verwijzend naar haar gezondheid. En toen viel er stilte. De Franse Open kwam en ging, en ze zei er niets over. Toen de eerste deelnemerslijst van Wimbledon werd vrijgegeven, was ze nergens te bekennen. Er werd steeds meer gespeculeerd over het naderende pensioen.

“Als ik ooit afscheid zou nemen, zou ik het aan niemand vertellen”, had ze in 2021 in Melbourne gezegd en het leek alsof dat misschien precies is wat er gebeurde.

Maar het blijkt dat ze nog niet klaar was. Vorige week werd bekend dat ze een wildcard had gekregen om op Wimbledon te spelen en in het dubbelspel zou spelen op Eastbourne.

Williams koos Jabeur uit om haar partner te worden – iets wat Jabeur een ‘eer’ noemde en zei dat al in de maak was vóór de French Open – en dat voelde alsof het een fakkel kon zijn van de ene pionier naar de andere.

Jabeur, die steeg naar een carrière-high ranking van No. 3 heeft deze week na het winnen van de titel in Berlijn een hele reeks “primeurs” voor spelers uit haar thuisland Tunisa, evenals voor Arabische en Afrikaanse landen. Ze is al de hoogst gerangschikte Arabische speler aller tijden, maar staat nu ook gelijk voor de hoogst gerangschikte Afrikaanse speler in de geschiedenis.

Hoewel de tijd van Williams in de sport nog niet voorbij is, kan zelfs zij niet voor altijd spelen. Maar in een speler als Jabeur, die de weg vrijmaakt voor zoveel jonge aspirant-spelers, zal de inclusieve erfenis van Williams voortleven.

Het paar werd glimlachend en lachend op het veld gezien, zelfs tijdens de spannende momenten van de wedstrijd. Beiden reageerden op elkaars vaardigheid om foto’s te maken met expressieve, meme-waardige gezichtsuitdrukkingen en kregen na bijna elk punt een high-five en ondersteunende woorden.

“Het was zo leuk”, zei Jabeur na de wedstrijd. “Ik was vroeger een beetje nerveus toen ik met zo’n legende speelde, maar ze maakte me echt goed op het veld. Zelfs als ik fouten maakte, bleef ze me aanmoedigen, dus bedankt [Serena] daarom.”

‘Natuurlijk,’ zei Willems. “We hebben dit.”

Het duo neemt het volgende woensdag op tegen Shuko Aoyama en Chan Hao-ching met een plek in de halve finale op het spel. Ondanks hun succes en aanstekelijke duizeligheid na de overwinning, was Williams vrijblijvend toen hem werd gevraagd of zij en Jabeur samen zouden spelen op Wimbledon. Ze vatte misschien haar algemene houding bij het deelnemen aan het toernooi samen met haar reactie:

‘Een dag tegelijk’, zei ze. “Een dag tegelijk.”

.

Leave a Comment