Tennis Glory, persoonlijke kwelling te zien

  • De documentaire van Showtime, “McEnroe”, toont het tumult van John McEnroe’s leven en tenniscarrière.
  • De zevenvoudig Grand Slam-kampioen vond groot succes en persoonlijke ellende door meedogenloosheid.
  • Zelfs op zijn hoogtepunt – vier jaar als nummer 1 van de wereld. 1 – McEnroe herinnert zich dat hij zich niet “zo geweldig voelde”.

John McEnroe was nooit tevreden.

De legendarische tennissuperster, die het onderwerp is van de aankomende Showtime-documentaire van regisseur Barney Douglas, ‘McEnroe’, heeft altijd meedogenloos gestreefd naar perfectie. En hoewel deze intensiteit hem naar ongeëvenaarde glorie in tennis leidde, leverde het ook persoonlijke kwelling op die hem plaagde, helemaal terug naar zijn kindertijd.

“Op een keer gaf zijn moeder me een stuk papier en het was Johns rapport van de eerste of tweede klas”, zegt McEnroe’s vrouw, singer-songwriter Patty Smyth, in de eerste minuten van de documentaire. “John is te streng voor zichzelf. John was niet tevreden met zijn A-.”

“Zo is hij altijd geweest”, voegt ze eraan toe.

John McEnroe schiet een schot tijdens de Wimbledon-finale van 1980.

McEnroe schiet een schot tijdens de Wimbledon-finale van 1980.

AP Foto/Adam Stoltman


McEnroe bevestigt dit in de hele documentaire en onderstreepte het punt tijdens een vraag-en-antwoordsessie na de première van de film op het Tribeca Film Festival in 2022. De nu 63-jarige zei dat hij is opgevoed met het begrip dat “je intens moet zijn, je moet die voorsprong behouden en je kunt het geen moment loslaten [because] je moet je voet op het gas houden” om uitmuntendheid te bereiken.

Gedurende zijn tenniscarrière kwam die mentaliteit vaak tot uiting in notoir agressieve uitbarstingen op het veld. McEnroe zou in de loop van een bepaalde wedstrijd vaak scheidsrechters uitschelden, apparatuur kapot slaan en publiekelijk zijn geduld verliezen.

Achteraf gezien is het voor McEnroe duidelijk dat “vaak ik boos werd, ik iets heel anders verborg.”

John McEnroe trapt tijdens een wedstrijd tegen een televisiecamera.

McEnroe trapt tijdens een wedstrijd tegen een televisiecamera.

AP Foto/Amy Sancetta


“Toen ik opgroeide, was het alsof jongens niet huilen – je moet stoer zijn, je moet gewoon grijnzen en het soort dingen verdragen”, zei McEnroe na de première. “En dus in plaats van tranen te laten zien, zou ik woede tonen. Dus ik werd deze man die deze gekke, boze man was.”

Slechts één keer in de hele film erkende McEnroe expliciet dat de “ongelooflijke druk die ik mezelf opleg – deze last” de moeite waard was; toen hij Björn Borg versloeg op Wimbledon in 1981.

‘Dat moment was het waard’, zei hij.

John McEnroe

McEnroe viert het verslaan van Björn Borg in de Wimbledon-finale van 1981.

AP


Gedurende de rest van zijn illustere carrière worstelde McEnroe echter om tevredenheid te vinden met zijn oeuvre. Die strijd werd heviger nadat Borg, die door McEnroe wordt beschreven als zijn idool en ook als zijn ‘grootste rivaal’, op 26-jarige leeftijd met tennis stopte, onmiddellijk na hun ontmoeting in de US Open-finale van 1981.

Het vroege vertrek van de Zweed uit de sport gaf McEnroe een duidelijk pad naar dominantie in de jaren die volgden. Maar zelfs toen hij eenmaal bonafide grootsheid bereikte op de tennisbaan – zeven Grand Slams won in vijf jaar en een nr. 1 ranking 14 keer in die periode – hij was nog steeds niet tevreden.

“Als je je een weg naar de top baant, is het makkelijker en leuker dan wanneer je er bent en je over je schouder meekijkt en probeert daar te blijven”, legt McEnroe uit in de film. “Het voelde een beetje leeg.”

John McEnroe.

McEnroe.

REUTERS/Mark Baker


“Ik had het beste jaar in de geschiedenis van tennis bij de mannen in 1984”, voegde hij eraan toe. “Ik was vier jaar de nummer 1 van de wereld. Ik ben de beste speler die ooit heeft gespeeld. Waarom voelt het niet zo geweldig?”

Een zwaar stuk in zijn persoonlijke en professionele leven – waaronder een scheiding van zijn eerste vrouw en worsteling met verslaving – werd onderbroken door de dood van zijn goede vriend en mede-tennisster, Vitas Gerulaitis. McEnroe zei dat de dood van de mede-New Yorker “voelde als een enorm keerpunt in mijn leven” dat McEnroe ertoe aanzette zijn emotionele situatie opnieuw te evalueren.

Hij zocht hulp bij deskundigen op het gebied van geestelijke gezondheid – “37 psychologen en psychiaters”, zoals hij in de film zei – om zijn problemen aan te pakken. Door Smyth te ontmoeten en verliefd te worden, kon McEnroe ‘mezelf zijn’, zich gesteund voelen en groeien.

John McEnroe en zijn vrouw, singer-songwriter Patty Smyth.

McEnroe (links) en zijn vrouw, singer-songwriter Patty Smyth.

REUTERS/Danny Moloshok


“Patty heeft me zeker betrapt op een moment dat ik verdwaald was”, zei McEnroe. “Maar het is niet alsof ik nu perfect ben. Het is niet alsof ik het nu niet verkloot en het is niet alsof ik geen betere vader of een aantal dingen had kunnen zijn. Maar tegelijkertijd voel ik me net zo -Al met al ben ik in een veel meer richting gegaan waarin ik mezelf kon zijn.”

“Ik ben die persoon niet”, voegde hij eraan toe tijdens het panel na de première, verwijzend naar zijn gedrag op de baan. “Ik hoop als niets anders dat mensen zien dat er meer aan de hand is – meer voor mij en meer voor veel mensen – dan op het eerste gezicht lijkt.”

Zelfs dan nog zou McEnroe nooit zo ver gaan om te zeggen dat hij ‘rustig’ is.

John McEnroe.

McEnroe.

REUTERS/Pierre Albouy


“Ik denk niet dat ik totale vrede zou willen hebben”, zei hij tijdens de laatste momenten van de film. ‘Ik weet niet eens hoe dat voelt. Bestaat dat?’

“McEnroe” begint


streamen

Vrijdag 2 september op Showtime. De documentaire komt op vrijdag 15 juli in de bioscoop in het Verenigd Koninkrijk.

Leave a Comment