Zijn de volgende wereldwijde tennissterren onder deze tweens?

ACHARNES, Griekenland — Zie Dominik Defoe. Tien jaar oud en nauwelijks groter dan het net. Goudbruine schouderlange krullen die in de lucht stuiteren terwijl hij tennisballen achtervolgt en verplettert, wat hij beter kan dan zowat elk kind van zijn leeftijd.

Defoe speelt graag met de gps in de auto van zijn moeder, dus als ze ‘s ochtends naar school gaan, verwijst de telefoon hen naar Roland Garros, de locatie van de Franse Open. Hij doet het zo vaak dat zijn moeder weet dat Roland Garros 2 uur en 47 minuten verwijderd is van hun huis in België.

Defoe was eerder dit jaar bijna in tranen toen hij een van de 48 uitnodigingen ontving van IMG, het sport- en entertainmentconglomeraat, om het eerste Future Stars Invitational Tournament bij te wonen in de chique Tatoi Club in de noordelijke buitenwijken van Athene. Het evenement, voor jongens en meisjes van 12 jaar en jonger, is zowel een toernooi als een opleiding van een week in het leven dat Defoe en zijn ijle leeftijdsgenoten misschien te wachten staat, compleet met seminars onder leiding van leidinggevenden bij Nike en de pro-tours voor heren en dames, de ATP en de WTA.

De race om de volgende sterren van de sport te vinden is tot dit resultaat gekomen: met een potentieel van acht cijfers op het spel, evalueren en cultiveren agenten en scouts spelers die zelfs jonger zijn dan 10 jaar en die net zijn begonnen in serieuze competitie. Future Stars is de nieuwste en meest extravagante wervingscampagne voor IMG, het bedrijf dat in wezen de sportvertegenwoordiging heeft uitgevonden en jarenlang tennis heeft gedomineerd.

“Niemand wil een toernooi voor 11- en 12-jarigen”, zegt Max Eisenbud, die de tennisdivisie van het bedrijf leidt. “Ik wacht liever af, maar de concurrentie heeft ons in deze situatie gedwongen.”

Jarenlang verzamelden de agenten van IMG toekomstige sterren op twee manieren: Tweens en jonge tieners (Maria Sharapova bijvoorbeeld) kwamen ofwel naar de academie in Bradenton, Florida, ooit het belangrijkste oefenterrein in de sport, op zoek naar een van de overvloedige beurzen ; of de agenten kwamen opdagen in Tarbes, Frankrijk, voor Les Petit As, ‘s werelds belangrijkste toernooi voor spelers jonger dan 14 jaar. Daar hadden ze vaak iets dicht bij de oogst van het nest.

In het afgelopen decennium zijn er echter rivaliserende academici geopend in heel Europa en de academie van IMG concentreerde zich meer op het profiteren van gezinnen die collegegeld betaalden dan op het maken van weddenschappen op tieners. Toen Eisenbud en zijn collega’s de afgelopen jaren hun jaarlijkse uitstapjes naar Les Petit As maakten, ontdekten ze ook dat bijna alle meest veelbelovende spelers al contracten hadden getekend met andere beheermaatschappijen, waarvan vele goed gefinancierde boutique-operaties die royale financiële garanties, die soms veel verder gaan dan de jaarlijkse kosten van ongeveer $ 50.000 voor coaching en reizen in het juniorcircuit.

En dus, in een teken van moordende tijden in tennis, mikt IMG jonger, zelfs als het zoeken naar preteentalent bijna onmogelijk en zeer beladen kan zijn, met het risico de druk te vergroten op kinderen die zichzelf al veel opleggen en, in sommige gevallen, de financiële verantwoordelijkheid voor hun worstelende families.

Als sterren als Naomi Osaka en Bianca Andreescu, Grand Slam-toernooikampioenen van in de twintig, een tennispauze hebben moeten nemen om voor hun geestelijke gezondheid te zorgen, is het niet moeilijk om de risico’s te overwegen van het zo expliciet verhogen van verwachtingen voor prepuberale kinderen. Tijdens een lezing voor de meisjes over hoe ze fysiek en mentaal gezond kunnen blijven, zei Saga Shermis, een specialist in atleetontwikkeling bij de WTA, dat ze verwachtte ze de komende jaren op de tour te zien. Het kan veel zijn.

“Op deze leeftijd zijn ze nog aan het leren”, zei Adam Molenda, een jeugdcoach bij de Poolse tennisfederatie, nadat hij twee van zijn spelers, Antonina Snochowska en Maja Schweika, maandag een uur lang had zien samenkomen. “Je kunt nooit zeggen wie het gaat redden. Het leven zit vol verrassingen.”

En beslissingen.

Grace Bernstein, een jonge Zweedse uitblinker, zweefde over het veld en schoot ballen tegen een jongen terwijl haar moeder toekeek vanaf het hek. Of ze nu tennis of kaarten, Bernstein concurreert meedogenloos, zei haar moeder, Catharina, een voormalig speler wiens singles-ranglijst piekte op 286 in 1991. Ze speelt op een academie die wordt gerund door Magnus Norman, ooit de tweede gerangschikte heren singles-speler ter wereld. Ze is ook een topvoetballer.

“Ze gaat heen en weer, maar voorlopig is het tennis, dus speelt ze tennis”, zei Catharina Bernstein.

Voor sommigen kunnen roem en fortuin echt onvermijdelijk lijken. Eisenbud ondertekende Sharapova beroemd toen ze 11 jaar oud was na 45 minuten naar haar hit te hebben gekeken met een intensiteit en onberispelijkheid die hij nog nooit eerder had gezien. Carlos Alcaraz, die donderdag 19 wordt en nu al de populairste jonge speler bij de mannen is, werd als een niet te missen 11-jarige een investering waard geacht. Aan de andere kant was Eisenbud er zeker van dat de eerste speler die hij tekende, Horia Tecau uit Roemenië, voorbestemd was voor grootsheid. Tecau werd een specialist in het dubbelspel, maar bereikte nooit de top 300 in het enkelspel.

Eisenbud smeedde 18 maanden geleden zijn plan voor een uitbundige competitie met de meeste kosten gedekt en alle voordelen van een professioneel evenement: ballenkinderen, stoelscheidsrechters, smetteloze rode gravelbanen, Beats-koptelefoons en swag van Nike voor alle kinderen.

“We willen ze behandelen als professionele atleten”, zegt Elli Vizantiou, de directeur van de Tatoi Club.

Niet geheel vergetend dat het kinderen zijn, was er ook een speurtocht, elke avond groepsdiners en een rondleiding door het Parthenon. IMG bracht Alcaraz binnen, vers van zijn overwinning in de Barcelona Open-finale, om een ​​oefenwedstrijd te spelen tegen Hubert Hurkacz, de 14e gerangschikte heren enkelspel.

Het samenstellen van het Future Stars-veld vereiste maandenlange interviews met coaches en functionarissen van de tennisfederatie over de hele wereld, het evalueren van cv’s en toernooiresultaten en het doorzoeken van video’s, op zoek naar de magische combinatie van atletisch vermogen en vaardigheid. Het creëren van een wereldwijd representatief veld was ook belangrijk. Het vinden van een toekomstige top 50-speler uit een land of een demografische groep die nog nooit een tennisster heeft voortgebracht, kan baanbrekend en ongelooflijk lucratief zijn.

Spelers moesten komen met een chaperonne, die in de meeste gevallen een ouder was, en een coach, waardoor IMG de kans kreeg om relaties op te bouwen.

Credit…Gary I. Rothstein voor The New York Times

Eisenbud moedigde de coaches aan om de Italiaanse coach Riccardo Piatti, die een coachingseminar leidde, met vragen te bestoken en hem te omschrijven als de ‘beste’ ter wereld.

Piatti bracht dinsdagochtend een oogje op Tyson Grant, een topspeler onder de 12 met wiens familie hij al bijna zeven jaar samenwerkt. Piatti houdt ook toezicht op de coaching van Tysons 14-jarige zus, Tyra, die al een IMG-klant is. De vader van Tyson en Tyra, Tyrone Grant, is bijna 1.80 meter en speelde tien jaar professioneel basketbal in Europa. Met goede genen, een vroege start en begeleiding van een gerenommeerde coach, zou Tyson Grant een goede gok kunnen zijn.

Een paar banen verder was Haniya Minhas een van de geweldige jonge backhands aan het scheuren, die ze begint met de punt van haar racketgreep die bijna op haar achterste heup rust.

“Mijn favoriete foto”, zei ze. “Iedereen zegt dat ik mijn armen moet strekken, maar ik hou van de manier waarop ik het doe.”

Minhas, 11, is Pakistaans en moslim. Ze speelt met hijab, lange mouwen en panty’s, en ziet er nu al uit als een reclamebord in wording.

Ze wint al toernooien sinds ze 5 jaar oud was. Haar zoektocht naar geschikte competitie heeft haar van Pakistan, waar weinig steun is voor meisjessporten en waar ze alle jongens van haar leeftijd versloeg en versloeg, naar Turkije gebracht. Haar moeder, Annie, zei dat zij en haar dochter willen bewijzen dat iemand die er anders uitziet en zich anders kleedt dan de meeste spelers en uit een land komt dat nog nooit een tennisster heeft gehad, van iedereen kan winnen. Ze verwachten te tekenen bij een agent wanneer Haniya 12 wordt.

“We proberen het denken te veranderen”, zei Annie Minhas.

Teo Davidov heeft een leuke truc. Davidov, misschien wel de beste speler onder de 12 jaar, woont in Florida. Zijn ouders verhuisden tien jaar geleden van Bulgarije naar Colorado toen zijn vader de groene kaart loterij won. Hij is rechtshandig geboren, slaat forehands aan beide kanten en kan ook met beide handen serveren. Zijn vader en coach, Kalin, begonnen te proberen Teo tweehandig te tennissen toen hij 8 jaar oud was, omdat hij hyperactief was. Kalin dacht dat het stimuleren van de rechter hersenhelft, die aandacht en geheugen regelt, en de linkerkant van het lichaam, met linkshandige oefeningen, hem rustiger zou maken.

“Hopelijk helpt het ook zijn spel”, zei Kalin Davidov. De techniek is voorlopig verwoestend, maar een topspeler is er nooit in geslaagd om op die manier te spelen.

De Davidovs leerden Eisenbud en IMG drie jaar geleden voor het eerst kennen, nadat Kalin een video van zijn zoons dubbele forehand-spel op Facebook plaatste. Al snel ging de telefoon. Babolat, de Franse racketmaker, is sponsor.

Michael Chang, die de Franse Open in 1989 op 17-jarige leeftijd won, kwam met zijn dochter, Lani, die een akelig bekend ogende dropshot liet zien en haar neus begroef in een Rick Riordan-roman op de shuttlebus tussen de rechtbanken en het hotel. Chang zei dat het circuit voor jonge junioren sinds zijn jeugd is getransformeerd, met veel meer reizen en internationale concurrentie.

“Ze krijgen een voorproefje van hoe het is”, zei hij.

Gunther Darkey, een voormalige middelmatige prof uit Groot-Brittannië, bracht zijn zoon, Denzell, een topprospect en een van de weinige zwarte elite junioren voor de Lawn Tennis Association. Alcaraz heeft een 10-jarige broer, Jaime, die goed genoeg was om een ​​uitnodiging te ontvangen. Dat gold ook voor Meghan Knight, de dochter van een bekende cricketspeler uit Engeland.

“Je moet het soort persoon zijn dat vanaf 9 jaar constant kan verbeteren terwijl hij 10 of 15 jaar lang elke week verliest”, zei Seb Lavie, die twee spelers meebracht van zijn academie in Auckland, Nieuw-Zeeland.

Dominik Defoe stond erop dat hij voorbereid is op alles wat nodig is om het te halen. Hij was zowat de kleinste van de twee dozijn jongens. Hij speelt nog steeds met een junior racket en had moeite om Grant bij te houden in zijn eerste wedstrijd. Zijn tegenstanders proberen allemaal te slaan met zware topspin om hem in de verdedigingshelft te begraven. Hij slaat de bal met een korte sprong terug voordat hij boven zijn hoofd schopt.

Defoe, die vier talen vloeiend spreekt, beloofde zichzelf als peuter dat hij de French Open zou winnen. Hij heeft zijn bestaan ​​opgebouwd rond zichzelf de beste kans geven om dat te laten gebeuren.

Hij gaat ‘s ochtends naar school voor wiskunde- en taallessen, maar de rest van zijn studie werkt hij zelfstandig om meer uren voor tennis vrij te maken. Hij bestudeerde de profs nauwkeurig en besloot niet één favoriet te hebben, maar bouwde een samengestelde speler op met de forehand van Dominic Thiem, de service van Nick Kyrgios, de backhand van Novak Djokovic, de houding van Rafael Nadal, het netspel van Roger Federer en het voetenwerk van Felix Auger-Aliassime. Hij beoefent mindfulness door in een dagboek te schrijven.

“Hij vertelde me toen we hier kwamen dat deze reis als een treinreis was”, zei zijn moeder, Rachel, die zijn eerste coach was. “Dit is maar één halte, één station. Dan gaat de trein verder.”

Leave a Comment